Exploration lunaire

Apollo 15

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Date de lancement : 26 Juillet 1971.

Equipage : David Scott et James Irwin (qui ont aluni), et Alfred Worden (resté en orbite lunaire).

Apollo 15 fut lancé le 26 juillet 1971. Le commandant de bord était David Scott, James Irwin, le pilote du module lunaire, et Alfred Worden, le pilote du module de commande. Scott et Irwin passèrent deux jours et dix-huit heures sur le sol lunaire, au bord de la mer des Pluies (Mare Imbrium), à proximité de la rainure d'Hadley, mesurant 366 m de profondeur, et de la chaîne des Apennins (Montes Apenninus), l'une des formations montagneuses les plus élevées de la Lune. Au cours de leurs dix-huit heures et trente-six minutes d'exploration de la surface lunaire, les deux astronautes parcoururent plus de 28,2 km à proximité du mont Hadley, grâce à la Jeep lunaire à propulsion électrique, alors utilisée pour la première fois. Ils déployèrent aussi un ensemble complexe d'instruments scientifiques et recueillirent environ 76 kg de roches, parmi lesquelles ce qu'on pense être un morceau cristallin de la croûte lunaire originelle, vieille d'environ 4,6 milliards d'années. Une caméra vidéo laissée sur la Lune filma le départ de Scott et d'Irwin!; avant que l'équipage ne quitte l'orbite lunaire pour son retour vers la Terre, il satellisa autour de la Lune un «orbiteur» de 35,6 kg, afin de transmettre des données concernant les champs gravitationnel, magnétique et de haute énergie dans l'environnement lunaire. Lors du voyage de retour, Worden fit une incursion de seize minutes dans l'espace, alors que le vaisseau Apollo se trouvait encore à quelque 315 000 km de la Terre, distance record pour une sortie extravéhiculaire. Les astronautes d'Apollo 15 amerrirent sains et saufs le 7 août, à environ 530 km au nord de Hawaii : ce fut le premier équipage de retour de la Lune à être dispensé de quarantaine.

Le "Lunar Rover" au service des astronautes : pour un poids de 200 kilos, la Jeep peut transporter 500 kilos et parcourir 92 km à la vitesse de 17 km/h.

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