L'Univers: Sommaire

Les planètes

Nous allons en quelques lignes décrire le cortège planétaire du système solaire. Les caractéristiques des planètes, que l’on subdivise en planètes telluriques (Mercure, Vénus, la Terre et Mars) et en planètes géantes (Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune). Quelques points importants méritent d’être signalés : deux planètes comme Vénus et la Terre, qui à première vue ont beaucoup de points communs quant à leur masse et à leur position vis-à-vis du Soleil, ont des atmosphères extrêmement différentes, celle de Vénus étant surchauffée et sulfureuse. Par ailleurs, les satellites de Jupiter, de Saturne, d’Uranus et de Neptune, observés en grand détail par les sondes Voyager montrent une très grande variété d’aspects et de propriétés ; il suffit de comparer Europe et Io, très proches l’un de l’autre ou encore Titan avec n’importe quel autre satellite de Saturne. Enfin, la découverte de systèmes complexes d’anneaux autour des quatre planètes géantes a constitué une des grandes surprises de l’exploration du système solaire.

 Cette exploration a encore progressé lorsque l’on est parvenu à observer de près certains petits corps du système solaire. L’exploration cométaire a débuté en 1986 par la rencontre de cinq sondes spatiales avec la comète de Halley (2 sondes soviétiques Vega, les sondes japonaises Sakigake et Susei et la sonde Giotto). D’autres projets concernent l’observation, voire la capture d’un astéroïde sont en cours, la sonde NEAR s'est posée sur l'astéroïde Eros début 2001.