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AstronomiA - L'astronomie pédagogique
 
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IntroductionStructureAnneauxSatellites
 

Anneaux

 

En 1610, lorsque Galilée braqua sa Lunette dans la direction de Saturne, il remarqua qu'elle était entourée d'une structure allongée, énigmatique. La qualité optique de son instrument ne permettait pas d'en détailler plus.

 

[Anneaux de Saturne]

Vidéo de la planète (Quicktime ® - 347 ko)

 

Galilée conclut à l'existence de deux satellites, de part et d'autre de la planète, mais cette interprétation n'était pas réellement convaincante: ces objets restaient symétriques dans leur mouvement autour de la planète et leur luminosité variait d'années en années.

En 1654, Huygens suggéra une autre hypothèse, il s'agirait d'un anneau solide de matière dans le plan équatorial de Saturne. Les variations d'intensité ne refléteraient que celles de l'inclinaison de ce plan par rapport à la terre; Cassini, en 1675, découvrit que cet anneau n'était pas uniforme, mais constitué de deux anneaux, A et B, séparés par une "division" qui prit depuis lors son nom.

En 1675, Laplace démontra qu'un anneau rigide n'était pas stable sous l'effet des forces de marées. C'est finalement Maxwell qui, en 1857, proposa l'idée qu'il s'agissait de grains individuels en rotation. Des observations faites au XIXème siècle vinrent confirmer cette hypothèse. On a pu en effet à cette époque mesurer les vitesses de rotation de divers points des anneaux, grâce à l'effet Doppler-Fizeau. Elles ne s'accordaient pas avec la rotation d'un disque rigide, mais dépendaient au contraire de la distance à Saturne, conformément à la troisième loi de Kepler.

Saturne possède deux anneaux importants (A et B). L'intervalle entre ceux-ci est appelé la division de Cassini. Le trou moins visible dans l'anneau A est appelé division de Encke.

En plus d'un troisième anneau moyen, la sonde Voyager 1 a révélé l'existence de quatre autres anneaux plus faibles (D, E, F et G).

Leur taille varie d'un centimètre à quelques mètres. Quelques objets d'environ un kilomètre sont aussi probables.

Les anneaux de Saturne sont extraordinairement minces: comparée aux 250 000 km ou plus de diamètre, leur épaisseur ne dépasse pas 1.5 km. Malgré leur apparence impressionante il y a très peu de matière dans les anneaux.

Les anneaux semblent être constitués principalement de glace mais ils pourraient aussi contenir des roches recouvertes de glace.

 

 

Localisation :
  [Fleche]  Saturne / Anneaux

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