[AstronomiA]
 
AstronomiA - L'astronomie pédagogique
 
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• Comètes
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IntroductionOrigineComètes célèbresSuperstitions
 

Introduction

 

De tous temps, les comètes ont effrayé les hommes. Il fallut attendre 1472 pour que Johannes Muller envisage une comète avec calme et sérénité. Le savant allemand Otto von Guericke, au XVIIème siècle, fut le premier à suggérer que les comètes revenaient périodiquement, après qu'elles aient décrit de longues ellipses.

La comète est un assemblage de gaz ainsi que de particules de poussière et de glace, se déplaçant autour du Soleil, en formant généralement une longue orbite étroite. C'est la poussière présente dans la comète qui reflète la lumière du Soleil. Les orbites des comètes forment généralement un angle par rapport au plan du système solaire, et les comètes à longue période ont besoin de plusieurs milliers d'années pour boucler leur orbite.

Toutefois certaines, comme les comètes périodiques, arrivent à proximité du Soleil à des intervalles de plusieurs années ou de quelques décades.

Quand une comète se rapproche du Soleil, la radiation et la chaleur font lentement fondre la glace d'ammoniaque, d'eau et de gaz carbonique. Il se forme alors autour du noyau un immense halo lumineux que l'on nomme chevelure ou coma. Le gaz et les poussières qui s'échappent du noyau commencent à former une longue queue, qui s'étire sur des dizaines de millions de kilomètres. Cette queue magnifique est soufflée par la radiation solaire, et pointe toujours en direction opposée du Soleil.

Après son passage au plus près du Soleil, alors que la comète replonge dans les profondeurs de l'espace, la queue précède même le noyau ! En s'éloignant du Soleil, la comète refroidit, moins de gaz et de poussières s'en échappent, la queue diminue et s'efface, et éventuellement, la comète disparaît jusqu'à sa prochaine apparition.


Description : Une comète possède deux parties principales:

La tête:

 

Son noyau est constitué de gaz brûlants et de poussières solidifiées mais son diamètre n'excède jamais un kilomètre. Le diamètre total de la tête varie entre 50.000 et 250.000 km.

 
 

La queue:

 

Lorsqu'une comète se rapproche du Soleil, la radiation et la chaleur font lentement fondre la glace d'ammoniaque, d'eau et de gaz carbonique. Il se forme alors autour du noyau un immense halo lumineux que l'on nomme chevelure ou coma.

Le gaz et les poussières qui s'échappent du noyau commencent à former une longue queue. Elle peut mesurer jusqu'à 320 millions de km (comète de 1843). Elle est soufflée par la radiation solaire, et pointe toujours en direction opposée du Soleil.

Lorsque la comète s'approche du Soleil, sa queue la suit, et lorsqu'elle s'en éloigne, elle la précède.

La masse d'une comète est toujours très faible: environ 1 millionième de la masse terrestre pour les plus grosses.

 

 

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  [Fleche]  Comètes / Introduction

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